Pandemia

Test de antígenos: qué es y en qué se diferencia de los PCR

Los test de antígenos se volvieron más comunes con la aparición de la pandemia del Covid. Para qué sirven y qué diferencias tiene con los test PCR

Por UNO

El cuerpo humano posee toda una serie de barreras y mecanismos de defensa (sistema inmunológico) que lo protegen constantemente del ambiente externo, e incluso de cualquier anormalidad que pueda darse en el interior de cada organismo. Los antígenos son cualquier molécula que los mecanismos de defensa identifiquen como extraña en el organismo. Y con la abrupta aparición de la pandemia del Covid-19, los test de antígenos se volvieron más comunes, pero para qué sirven y en qué se diferencian de los test PCR.

Los teste de antígenos facilitan la detección de los casos más contagiosos de Covid y ayudan a frenar la propagación del virus. Este tipo de pruebas son testeos rápidos que detectan antígenos, unas proteínas que se encuentran en la superficie del virus.

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Son útiles para identificar a las personas que están en el pico de la infección, cuando son muy contagiosas. Sin embargo, no son tan sensibles como las pruebas PCR.

"El uso de test de antígenos se puede considerar en países o áreas que están experimentando una transmisión comunitaria generalizada, donde el sistema de salud puede estar sobrecargado y donde puede que no sea posible hacer pruebas PCR a los casos sospechosos", señala la OMS (Organización Mundial de la Salud).

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¿Cómo funcionan los tests de antígenos?

Por el momento, los test de antígenos los realiza el personal sanitario y la previsión es que se puedan comprar también en las farmacias. También se están desarrollando nuevos test de este tipo que podrán hacerse en casa (probablemente a través de la saliva).

Su funcionamiento:

Hay que tomar una muestra de la nariz o la garganta con un hisopo, mezclarla con un reactivo que libera proteínas virales específicas y ponerla en una tira de papel que contiene un anticuerpo que se une a esas proteínas (en caso de que estén presentes en la muestra).

Si, tras 15 minutos, en la tira de papel aparece una reacción, significa que el resultado es positivo.

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Diferencias con el PCR y la serología

Los test de antígenos presentan la ventaja de ser rápidos, fáciles de usar y baratos.

No se requieren un laboratorio para analizar las muestras y el personal sanitario que realizan la prueba no necesita un entrenamiento especial.

  • Sin embargo, su sensibilidad no es tan alta como la de los test PCR. De hecho, las PCR muchas veces siguen dando positivo cuando la carga vírica es ínfima y no existe posibilidad de contagio.
  • Por su parte, los análisis serológicos detectan (a través de un análisis de sangre) si la persona tiene anticuerpos. Los anticuerpos no se generan inmediatamente, por lo que esta prueba lo que permite es confirmar el diagnóstico de Covid-19 cuando ya hace unos días de la infección. Además, no todas las personas desarrollan anticuerpos.

La serología, a diferencia de las pruebas PCR y los test de antígenos, no sirve para hacer un diagnóstico ni un cribado.

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