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Cazador de virus: su descubrimiento clave

Una fundación estadounidense otorga premio a investigador por su trabajo histórico sobre la hepatitis B

Muchos podrán ver el trabajo de Li Wenhui como un laborioso viaje hacia lo desconocido, pero él lo considera una conversación íntima con la naturaleza.

Para Li, virólogo del Instituto Nacional de Ciencias Biológicas de Beijing y profesor del Instituto de Investigación Biomédica Multidisciplinaria de Tsinghua, su canal de comunicación con la naturaleza se basa en un agente infinitamente pequeño: el virus. Más específicamente, se centra en el receptor del virus, la proteína específica en las membranas de las células humanas que proporciona el punto de entrada para que un virus se adhiera y se replique. Así, descubrir la proteína es un paso clave para comprender las infecciones virales y esclarecer la investigación de medicamentos y vacunas que pueden bloquear la transmisión de un virus.

Li, de 50 años, obtuvo su título de médico y un doctorado en biología de patógenos en China antes de convertirse en becario postdoctoral en la Escuela de Medicina de Harvard en Estados Unidos en 2001. En 2003, hizo un gran avance al detectar el receptor funcional del virus que causaba el síndrome respiratorio agudo severo (SARS). Tras el avance del SARS, comentó Li, estaba ansioso por encontrar otra área de investigación estrechamente relacionada con el desarrollo social y la salud.

El virus de la hepatitis B (VHB), que ataca el hígado y puede provocar enfermedades como el cáncer y la cirrosis, entró en su mira. El virus en sí fue descubierto por el ganador del Premio Nobel Baruch Blumberg en la década de 1960, lo que llevó al desarrollo de análisis de sangre específicos y vacunas a principios de la década de 1970. Pero los científicos no pudieron localizar el receptor del virus en las células humanas durante más de 40 años. El tratamiento existente no cura la enfermedad y la mayoría de los pacientes deben tomar medicamentos.

Después de completar sus estudios en los EE. UU., Li regresó a China en 2007. Formó un nuevo equipo en el Instituto Nacional de Ciencias Biológicas de Beijing y se dedicó a buscar el punto de entrada a través del cual el VHB invade el cuerpo humano. El avance se produjo la noche del 7 de enero de 2012, cuando el equipo descubrió una proteína que era muy probable que fuera el receptor. Realizó más pruebas de laboratorio en los meses siguientes para recopilar nuevos datos y validar los resultados. En noviembre de 2012, Li y su equipo finalmente publicaron su investigación en la revista científica Elife.

En noviembre, Li recibió el Premio Baruch S. Blumberg 2021 de la Hepatitis B Foundation, una organización sin fines de lucro que lleva el nombre del médico investigador. En un comentario que hizo en línea, el premiado Nobel y virólogo estadounidense Charles Rice, señaló: “Este es un reconocimiento muy apropiado para un descubrimiento verdaderamente transformador... El éxito de Wenhui y su equipo aportó una nueva herramienta notable para la virología del VHB y revitalizó el campo para encontrar una cura funcional para la hepatitis B crónica. ¡Bravo!”

Li sostuvo que ahora divide su tiempo entre profundizar en la comprensión del virus y desarrollar nuevas terapias para tratar la enfermedad.

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