Reservas naturales

Praderas submarinas que dan vida a los océanos

Estos prados son pastos marinos, reconocidos como uno de los tres ecosistemas costeros marinos típicos del mundo, con los manglares y los arrecifes de coral

El profesor Zhang Peidong de la Universidad Oceánica de China ha dedicado los últimos 15 años a una cosa: plantar hierbas en “praderas submarinas” para restaurar hábitats frondosos con el fin de proteger las costas, impulsar la vida silvestre y almacenar carbono. Estos prados son pastos marinos, ampliamente reconocidos como uno de los tres ecosistemas costeros marinos típicos del mundo, junto con los manglares y los arrecifes de coral.

Los prados submarinos, que crecían en las bahías costeras, solían ser abundantes, pero los lechos se volvieron estériles debido al desarrollo costero y la contaminación de las aguas residuales y la agricultura marina artificial. “Los pastos marinos son las únicas plantas florales que crecen en ambientes marinos y proporcionan hábitats para las criaturas del mar”, afirmó Zhang. “Son tan importantes para la vida marina como lo son las praderas para las vacas y las ovejas”, sostuvo el profesor de 46 años, y agregó que también funcionan como importantes sumideros de carbono.

La reducción de los pastos marinos es un problema común en todo el mundo. En las bahías costeras alrededor de ciudades como Qingdao, Yantai y Weihai en la provincia de Shandong, las hierbas marinas son una de las principales plantas en los lechos de praderas submarinas, y más del 80 % de ellas han desaparecido, señaló el equipo de investigación que lidera Zhang.

Zhang creó el equipo en la Universidad Oceánica de China en Qingdao en 2006 para un proyecto de restauración de pastos marinos. El primer paso del equipo fue adquirir conocimientos básicos sobre cómo crecen los pastos marinos, incluyendo la floración, la fertilización, la formación de semillas y los motivos detrás de su degradación. El equipo desarrolló tecnología para sembrar hierbas marinas y encontró formas de restaurar los lechos de prados marinos.

El lago de los cisnes en Rongcheng, una ciudad a nivel de condado en Weihai, fue el primer sitio para la investigación del equipo. Cai Bing solía dirigir un negocio de acuicultura alrededor del lago, que ahora es una reserva natural. El aumento de prados marinos mejoró en gran medida la calidad del agua e incrementó la cantidad de aves y moluscos alrededor del lago, señaló.

La Televisión Central de China informó que cerca de 10.000 cisnes pasan el invierno allí cada año, creando escenas increíbles para turistas y fotógrafos. “Los cisnes solían comer los cultivos cerca del lago, pero a medida que aumentaban los prados marinos, se quedaban en el lago y ya no alteraban los cultivos”, comentó Cai.

Según Zhang, la mayor dificultad para restaurar los lechos de prados marinos es plantar las semillas en el lugar correcto. “Por lo general, colocamos las semillas a una profundidad de 1 a 1,5 centímetros en el suelo. Si las semillas se colocan a mayor profundidad, no pueden germinar fácilmente, mientras que si están más cerca de la superficie, es probable que sean arrastradas”.

Los avances del equipo ahora han llegado a las principales ciudades costeras de Shandong y Tangshan, provincia de Hebei, con más de 1.300 hectáreas de bahías costeras cubiertas de hierba marina.

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