El agricultor Liu Jingyi jugaba en el castaño familiar justo afuera de su jardín cuando era niño, trepando por sus ramas hasta el hueco de su tronco.

“Era un árbol grande, con un tronco de aproximadamente un metro de ancho, probablemente tenía más de 600 años y formaba parte de nuestras vidas”, dijo Liu, que ahora tiene 79 años.

Liu pertenece a la quinta generación de cultivadores de castañas en la aldea de Aiyukou del condado autónomo manchú de Kuancheng en Chengde, provincia de Hebei.

La aldea es un centro de cultivo de castañas. Más de 400 hogares de Aiyukou que cubren casi 700 hectáreas de tierras de cultivo producen alrededor de 1.000 toneladas métricas de nueces al año, y muchos de los árboles tienen cientos de años. Alrededor de 50.000 hectáreas en Kuancheng se utilizan para cultivar castañas, con un valor de producción anual de 860 millones de yuanes (u$s 119 millones), según las últimas cifras de la industria.

Los residentes locales están justificadamente orgullosos de sus castañas dulces y regordetas, cultivadas con prácticas agrícolas probadas que se remontan a la dinastía Han (206 a. C.-220). Dos castaños icónicos de Kuancheng, que según los especialistas forestales fueron plantados en el año 1303, todavía dan frutos.

El condado ahora está preparado para aprovechar las últimas tendencias de desarrollo ecológico tras un reconocimiento global a su modelo de sostenibilidad. En noviembre, la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura incluyó el sistema tradicional de plantación ecológica de castaños de Kuancheng en su lista de Sistemas Importantes del Patrimonio Agrícola Mundial, citando su rico contenido cultural que encarna “la visión ecológica de respetar la naturaleza y la forma de organización social que promueve la producción de agricultura”.

Desde 2005, la organización ha designado al menos 86 sistemas en 26 países como sitios de patrimonio agrícola bajo su programa. China ocupó el primer lugar en el mundo en 2023, con un total de 22 sistemas.

“El cultivo del castaño, que evolucionó desde la antigüedad, abarca terrazas de suelo racionalmente distribuidas, pozos y canales de riego personalizados, fertilización natural y control de plagas, y cultivos complementarios como setas y cereales, así como aves de corral criadas en libertad bajo los árboles, que en conjunto ofrecen una tradición agrícola de circuito cerrado, integral, eficiente y ecológica transmitida de generación en generación”, señaló Shang Heli, director de cultivos económicos de la oficina de agricultura y asuntos rurales de Kuancheng, quien estuvo estrechamente involucrado en la solicitud del condado para su inclusión en la lista de patrimonio de la ONU.

La visión ecológica de Kuancheng de respetar la naturaleza y la organización social que sustenta la producción agrícola refleja a su vez sus ricas connotaciones culturales, según la ONU.

Poco a poco se ha ido formando en la zona un “valor simbólico cultural” de la castaña, como lo demuestra la cultura alimentaria de este fruto.

El cultivo “puede considerarse no solo un alimento básico, sino también una fruta y una medicina. El castaño es reconocido localmente como un símbolo espiritual de buen augurio, y la determinación y las leyendas, historias y obras literarias relacionadas con el castaño, así como los castaños centenarios, sirven como símbolos históricos y culturales”, según la lista de patrimonio de la ONU.

Los residentes de Kuancheng, como la empresaria Liu Jianxia, de 40 años, están recurriendo a sus raíces para aprovechar los últimos avances y promocionar las castañas de Kuancheng en el país y en el extranjero.

Sus tres tiendas, dos en el centro de la ciudad y una en el condado, que venden castañas y otros productos alimenticios, contribuyen a recaudar más de 2 millones de yuanes al año.

Además de centrarse en las tendencias del comercio electrónico, como la transmisión en vivo, Liu invierte en equipos modernos de procesamiento de alimentos y envases atractivos de productos para satisfacer los gustos cambiantes de los consumidores.

“Hemos cosechado muchas de nuestras castañas, que están profundamente arraigadas en nuestra historia, cultura y forma de vida. Parece natural compartir la riqueza de nuestro hogar con todos”, expresó.

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