Mendoza
Cecilia Apaldetti es investigadora del Conicet y forma parte del equipo que ha descubierto algunas especies únicas de grandes saurios

La mendocina que viaja por el mundo estudiando fósiles de dinosaurios

Por UNO

Desde chica quiso estudiar biología. Le interesaba averiguar cómo se generaba y se desarrollaba la vida. Sin embargo, nunca imaginó que su profesión se inclinaría por la paleontología, en particular sobre el estudio de los fósiles de dinosaurios, y que en búsqueda de ellos conocería el mundo. "No olviden que antes había un solo continente", arranca Cecilia Apaldetti (35 años), mendocina, licenciada en Ciencias Biológicas y doctorada.Empezó estudiando en San Juan, porque cuando terminó el secundario la carrera de Biología no existía en la UNCuyo. Actualmente, es investigadora del Conicet y trabaja junto con el equipo de investigación del Museo de Ciencias Naturales de la Universidad Nacional de San Juan, responsable de encarar excavaciones paleontológicas y quienes descubrieron los restos de algunas especies de dinosaurios únicas en el mundo. A punto de publicar los resultados de nuevos hallazgos, Apaldetti conversó con Diario UNO acerca de la naturaleza, finalidad y aporte científico que realizan desde el equipo interdisciplinario al que pertenece. -¿Qué la motivó a estudiar paleontología?-Siempre me interesó estudiar animales, especialmente fauna silvestre. Lo que ocurrió fue que comencé un voluntariado en el Museo de Ciencias Naturales y allí descubrí la paleontología en Ischigualasto (Valle de la Luna). Este es un lugar donde se preservan fósiles del Triásico -período anterior al Jurásico- que es el momento en la historia evolutiva de los vertebrados donde aparecen nuevas formas de animales, entre ellos los primeros dinosaurios.-¿Cómo sucedió eso?-Los primeros vertebrados aparecen en el agua, los peces. A medida que los peces evolucionaron dieron origen a los primeros anfibios, los cuales desarrollan pulmones y patas que les permitieron independizarse del agua, y por fin conquistar la tierra (el super continente Pangea) que hasta ese momento se encontraba deshabitada de vertebrados. Posteriormente, los anfibios dan origen a los primeros reptiles -entre ellos los dinosaurios- y fueron estos últimos los que a partir del periodo Triásico (hace unos 230 millones de años atrás) se convirtieron en los reyes del continente. Durante toda la era Mesozoica -Triásico, Jurásico y Cretácico- que duró unos 200 millones de años los reptiles evolucionaron en diferentes formas y tamaños, aparecieron los primeros mamíferos, y también las aves. -Se nota que la apasiona lo que hace ¿cómo lo explica?-Sinceramente, cuando llegué al museo me enamoré de un segundo para el otro. De hecho, la tesis para mi licenciatura la hice estudiando la ecología del lugar.

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-¿Cómo fueron la investigación y los hallazgos en Marayes?-A Marayes se llegó por casualidad. Allí se encuentra un pueblo muy pequeño llamado Balde de Leyes, donde viven menos de diez familias de apellido Leyes. Estos crían animales, pero sucedió hace unos años que hubo una gran sequía, por lo que uno de sus pobladores fue a comprar pasto a la finca del paleontólogo que dirige el museo. Al enterarse a qué se dedicaba, el dueño de los animales le explicó que había visto huesos metidos en la piedra que no parecían huesos de vaca. -¿No lo eran?-No. Realizamos una pequeña expedición al lugar y descubrimos que eran restos de un dinosaurio casi completo (cráneo y cuello articulado con parte de la cola y piernas). Esa fue mi primera investigación y fue el tema principal de mi tesis doctoral, resultando en el primer dinosaurio de Marayes. -¿Qué resultados obtuvieron? -En el 2015 descubrimos que Marayes resultó ser un yacimiento fosilífero que contiene en sus sedimentos el límite entre el Triásico- Jurásico, colmado de especies fósiles que son desconocidos para la ciencia. Hemos encontrado todo tipo de animales preservados, como tortugas, protococodrilos, antecesores de los mamíferos, reptiles voladores conocidos como pterosaurios, esfenodontes, entre otros. Todos convivieron con los dinosaurios. Lo mas importante es que el límite Triásico-Jurásico es poco conocido a nivel mundial, es el momento donde sucede la primer gran extinción del Mesozoico que hizo desaparecer miles de especies de animales y plantas. De hecho allí desaparecieron la mayoría de los protococodrilos.-¿Se puede determinar por qué ocurrieron estas extinciones?-No hay una única causa y hay muchas teorías al respecto, principalmente es debido a cambios climáticos. Sabemos que a fines del Triásico hubo una gran sequía y un aumento en la temperatura que produjo la declinación de muchas especie, pero sin embargo muchas sobrevivieron y dieron orígenes a formas nuevas. Por ejemplo los protococodrilos dependían mas del agua que otras especies por lo que probablemente hayan sido los mas afectados. Pero los mamíferos o las aves parecen haber sido favorecido por estos cambios porque es en el jurásico es donde comienzan a formarse como uno de los grupos mas exitosos de la historia evolutiva de los vertebrados,q ue sobreviven hasta hoy.-¿Cuál es el motivo de la gran reserva de fósiles que existe en San Juan?-Lo que se sabe es que en Valle Fértil existe una gran grieta (una falla geológica), que se produjo hace miles de años por los movimientos sísmicos, que permitió que sedimentos de millones de años de antigüedad portadores de fósiles afloren en superficie. Si no fuese por esos movimientos o erosión como la lluvia o el viento, jamás podríamos descubrir fosiles enterrados hace millones de años. Por esta razón en casi todo el país y en todo el mundo tenemos yacimientos fosilíferos expuestos, como el caso de Marayes o el Valle de la Luna en San Juan, que son únicos por la calidad y cantidad de preservación.-Sin embargo, usted ha viajado por todo el mundo buscando fósiles.-Por trabajo, tuve la oportunidad de estar en China, Sudáfrica, Brasil, Estados Unidos y Europa. Recordemos que hace millones de años el mundo tenía un solo continente, y hay restos del período que yo estudio en todas esas zonas.-En relación a investigaciones en esos países del primero mundo, ¿como está Argentina?-¡Muy a la altura de lo que se hace en el primer mundo! Nos podemos ufanar de que estamos publicando con estándares altísimos. De hecho, la mayoría de nuestras publicaciones son en el extranjero. En Argentina publicamos en Ameghiniana, una revista sobre paleontología nacional, y a nivel mundial en Sciencie, Nature, y Proceedings of the Royal Society of London B.-¿Con la gestión Macri hubo recorte presupuestario en ciencia?-Si. No en los sueldos, pero si en los recursos que se necesitan para ir al campo, por ejemplo. Además, antes entraban 900 investigadores por año al Conicet y ahora 450. Eso empobrece a los equipos de investigación. -¿Cómo le explicamos al ciudadano común que es justo darle dinero a los científicos, el dinero de todos?-Para poder contar con avances en ciencia aplicada, hace falta primero conocimientos en ciencia básica. Es un circuito que se retroalimenta. En el caso de la paleontología, estudiar el pasado es clave para entender el presente. Me has preguntado mucho sobre los dinosaurios, que tienen mejor prensa, pero también nos dedicamos a otras especies. Es toda la historia evolutiva de los vertebrados. Los humanos somos el resultado de ese pasado. Entender cómo se extinguieron y también saber cómo otras especies sobrevivieron nos puede ayudar en futuras catástrofes.-El problema es que los científicos no siempre lo explican así de fácil...-Es una responsabilidad y una obligación de mi comunidad transmitir de manera sencilla estos conocimientos. Es un trabajo que estamos tratando de lograr: que el 100% de los científicos entendamos que le debemos respuestas a los que aportan para que la ciencia crezca. Y que lo contemos de una manera que sea apreciada por la sociedad en general.

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¿Por qué surgieron, se hicieron gigantes y desaparecieron? Los que sabemos poco y nada acerca de los dinosaurios, podemos hacernos 3 preguntas sobre el tema: ¿cómo aparecieron sobre la tierra, por qué tendieron a hacerse gigantes, y cuál fue el motivo por el que se extinguieron? Cecilia Apaldetti boceteó algunas respuestas muy simples para que estos temas tan complejos. En cuanto a como vivían lo interpretamos del estudio anatómico que nos permite saber acerca del modo de alimentación, locomoción, tipo de respiración. Respecto al ambiente lo podemos saber gracias al estudio multidisciplinario de geólogos, biólogos y paleontólogos que nos ayudan a entender la información de las rocas, y nos dan información acerca del lugar que habitaban. Sobre el gigantismo, hay varias teorías. Por ejemplo, ser grande ayuda a ser menos vulnerable ante los depredadores. Mucha disponibilidad de alimento es otra opción, además de que hoy sabemos que tenían crecimientos histológicos (de los huesos) que les permitían ser más grandes que los animales actuales. No fue una única causa.Las razones por las que se extinguieron son un poco más complejas. Por un lado, a fines de la era Mesozoica -cuando desaparecieron los dinosaurios- existía una línea de volcanes activos que produjeron una gran cantidad de cenizas y en el ambiente se multiplicaban los gases, generando una gran nube gris. Esta nube de humo tóxico cubrió casi todo el continente, dejando a la tierra en oscuridad durante cientos y hasta miles de años. El resultado fue un efecto invernadero que intoxicó y llevó a la muerte de la mayoría de las plantas y animales, ya que con escasa luz solar las plantas se vieron afectadas, produciendo una declinación en cadena de plantas, herbívoros, y carnívoros.Además, impactó sobre la tierra el mega meteorito en la península de Yucatán, que derivó en la extinción de muchos animales y plantes de la tierra. Otros sobrevivieron, y se convirtieron en los nuevos habitantes de la tierra, por ejemplos los mamíferos y las aves.

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Hallazgos. En pleno trabajo de campo, en San Juan. Buscar restos sólo se puede realizar en dos temporadas: otoño y primavera.
Hallazgos. En pleno trabajo de campo, en San Juan. Buscar restos sólo se puede realizar en dos temporadas: otoño y primavera.
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Hay equipo. Con sus compañeros de investigación del Museo de San Juan.
Hay equipo. Con sus compañeros de investigación del Museo de San Juan.
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Con alma y corazón. La científica se dedica con extrema pasión y cuidado a recolectar material.
Con alma y corazón. La científica se dedica con extrema pasión y cuidado a recolectar material.

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