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Qué es un cardenal

Los cardenales son los Príncipes de la Iglesia, un título que reciben directamente por voluntad del Papa. El término "cardenal" viene del latín y significa "bisagra", es decir, son el gozne sobre el que gira la Iglesia. Deben se hombres que hayan destacado por su inteligencia, coherencia de vida, piedad y prudencia en la toma de decisiones.

Se les "crea" en una ceremonia especial llamada "consistorio". El último fue en noviembre de 2012, en el que Benedicto XVI creo seis nuevos cardenales. Actualmente son un total de 209. Su principal función es ayudar al Papa, por eso suelen ser presidentes de los organismos de la Curia romana y de las grandes diócesis del mundo. Otra de sus funciones es elegir al Papa en el periodo de Sede Vacante.

Los hay de tres tipos. Los cardenales obispos son los de mayor rango, a este grupo pertenecen los patriarcas orientales. Entre ellos destaca el cardenal Decano, que es un "primus inter pares", esto es, el primero entre iguales, cargo que tenía Joseph Ratzinger antes de ser elegido Papa. Ahora el cardenal Decano es Angelo Sodano y el vicedecano Roger Etchegaray. Ambos están obligados a tener su residencia en Roma, y por tener más de 80 años no podrán votar en el cónclave.

El segundo tipo son los cardenales presbíteros, que son la mayoría. Ellos representan la universalidad de la Iglesia, ya que suelen ser arzobispos de grandes diócesis del mundo. Por último, los cardenales diáconos, que suelen ser nombrados por haberse distinguido en distintos campos. Entre ellos está el cardenal Protodiácono, que es el más antiguo y el encargado de salir al balcón de la Basílica de San Pedro para presentar al nuevo Papa tras su elección. El francés Jean-Louis Tauran es quien ocupa este cargo.

El rojo es el color de los cardenales y simboliza que están dispuestos a morir por su fe. También es característico el anillo, un regalo del Papa que simboliza su matrimonio con la Iglesia. En el interior suele tener grabado el escudo del Pontífice que los ha nombrado. Cardenales electores son todos aquellos que el día de inicio de la Sede Vacante tengan menos de 80 años. Se comprometen a votar en conciencia a quien consideren más adecuado para suceder a San Pedro. En esta ocasión, 117 tienen derecho a voto.