A Fondo Jueves, 22 de marzo de 2018

El misterio de los dinosaurios con cuernos

En la mayoría de los casos, esos rasgos distintivos se creían para la autodefensa.

Durante mucho tiempo, los investigadores han tratado de descifrar la razón que llevó a los dinosaurios como los Triceratops a desarrollar cuernos. En la mayoría de los casos, esos rasgos distintivos se creían para la autodefensa. Sin embargo, un nuevo estudio lo simplifica todo: la selección sexual.

Un estudio publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B explica que los dinosaurios desarrollaron estos rasgos como formas de presumir ante parejas potenciales, de la misma manera que animales modernos como los pavos reales. Es decir, que si bien los cuernos pueden parecer violentos, su objetivo principal parece haber sido la búsqueda de compañeros.

Esto resuelve una hipótesis de mucho tiempo y hasta ahora no probada sobre el origen y la función de los rasgos ornamentales en los dinosaurios ceratopsianos. Muchas discusiones generales sobre lo adornos de los ceratópsidos en museos y la literatura popular a menudo incluyen ejemplos de lo que podrían haber sido, pero estos tienden a ser bastante especulativos.

Comprender cómo el desarrollo de estos rasgos pudo impulsar el cambio de especies es importante para comprender la historia de la Tierra, y también para investigar cómo las criaturas modernas pueden evolucionar en un mundo donde existe una gran presión para sobrevivir.

En realidad, hay más de 70 especies conocidas de dinosaurios ceratopsianos, y según el estudio todas tienen "cuernos exagerados y a menudo elaborados, que varían considerablemente de una especie a otra". Muchas de las razones de estas características se han debatido con el tiempo, pero algunas opciones aparentemente probables, incluida la defensa de los depredadores, se habían descartado en investigaciones anteriores, según el nuevo estudio.

Una de las explicaciones más persistentes fue que los dinosaurios ceratopsianos usaban estas características para diferenciarse entre especies. Los animales que se aparean con especies relacionadas pero distintas pueden producir descendencia que tiende a ser estéril (como las mulas que provienen de caballos y burros). Obviamente, esta no es la mejor estrategia evolutiva, por lo que los paleontólogos teorizaron que los dinosaurios podrían usar los cuernos como señales de que algo estaba o no estaba bien.

¿Cómo? Para probar la teoría analizaron 350 rasgos diferentes de 46 especies de ceratopsios. Si la diferenciación de las especies fuera un factor importante, las especies que vivían en las proximidades deberían haber desarrollado características físicas para distinguirse.

Foto: Triceratops (Wikimedia Commons)
Foto: Triceratops (Wikimedia Commons)

Sin embargo, el equipo descubrió que este no era el caso en el registro fósil, lo que ayudó a descartar esa explicación. Además, como se observa en los animales actuales, generalmente no se necesitan diferencias prominentes para que una criatura sepa si otro animal es miembro de su propia especie.

Así que si los cuernos no eran para pelear o evitar descendencia estéril, la explicación más probable es que estos rasgos eran principalmente para impresionar a compañeros potenciales. El registro evolutivo muestra que estas características evolucionaron con relativa rapidez, lo que a menudo ocurre debido a un deseo sexual.

Obviamente, esto no significa que los cuernos no hayan sido utilizados para otros fines como la autodefensa o intimidación, pero el papel principal de estos rasgos enormes e incómodos era muy probablemente ornamental.

Fuente: BusinessInsider